Europa, Westasien und Nordafrika sind das Verbreitungsgebiet der beiden Arten von Mariendisteln. Bein uns ist nur eine Art der Mariendistel bekannt, die als kurzlebiger Korbblütler unzählige Insekten anlockt und durch eine besondere Blattzeichnung begeistert. In der Kräuterkunde ist die Mariendistel eine alte und wichtige Heilpflanze, die mitunter zum Verwildern neigt.